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Isobutane : gaz réfrigérant

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C’est une substance méconnue, et que nous utilisons pourtant chaque jour : le gaz isobutane est l’un des plus présents dans le domicile des Français. Mais à quoi sert-il et comment est-il obtenu ? On vous donne quelques réponses !

Le gaz isobutane impacte très peu l'environnement, il est utilisé dans les réfrigérateurs et congélateurs

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Butane et isobutane : en quoi sont-ils différents ?

Comme son nom l’indique, l’isobutane est un isomère du butane. Cela signifie qu’il est constitué des mêmes atomes que le butane, mais que leur agencement – leur « chaîne » – est différent. C’est une différence de formule plus que de constitution. Les deux gaz sont inodores et incolores, mais possèdent des propriétés physiques propres. Leur point d’ébullition (-1° C pour le butane et -11,7° C pour l’isobutane) et leur densité, par exemple, ne sont pas les mêmes.

brûleurs

Comment obtient-on l’isobutane ?

Comme le butane et le propane, l’isobutane est un gaz de pétrole liquéfié (GPL). Il est donc présent à l’état naturel sous forme gazeuse, avant d’être pressurisé et liquéfié pour faciliter son transport. L’isobutane possède une particularité forte ; il peut être produit de deux façons :

par raffinage du pétrole brut : il est extrait des réserves sous-terraines, puis traité et transformé ;

par transformation du butane : l’isobutane est artificiellement produit à partir du butane extrait des couches gazeuses naturelles.

De nombreuses utilisations quotidiennes

Le gaz isobutane recouvre un grand nombre d’utilisations domestiques et industrielles. Dans l’environnement quotidien, il est le plus souvent utilisé comme gaz réfrigérant. En effet, sous sa forme liquide, l’isobutane est une substance frigorigène particulièrement efficace. Il est donc utilisé dans les réfrigérateurs et congélateurs. Contrairement aux gaz fluorés, utilisés jusque dans les années 1990, l’isobutane impacte très peu l’environnement. Son utilisation est sans danger pour la couche d’ozone et l’effet de serre.

Pour cette même raison environnementale, l’isobutane a progressivement remplacé le Fréon comme gaz propulsif dans différents types d’aérosols. Aujourd’hui, l’isobutane se trouve dans une très large gamme de sprays et autres produits à pulvérisation : produits cosmétiques, produits de nettoyage et de revêtement, produits alimentaires, etc...

Les propriétés physiques de l’isobutane

Bien que respectueux de l’environnement et généralement présent en de très faibles quantités dans les produits du quotidien, l’isobutane n’est pas sans danger. Il est en particulier très inflammable et ne doit pas être approché d’une source de flammes ou de chaleur trop intense.