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Le courant électrique, qu’est-ce que c’est ?

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Ce qu’on appelle « courant électrique » correspond au déplacement d’électrons à l’intérieur d’un conducteur, généralement un câble Haute Tension puis une ligne électrique. 

Les électrons se déplacent très lentement, à peine de quelques centièmes de millimètre par seconde !

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Comment le courant électrique est-il produit ?

Le courant électrique consommé au quotidien par des millions de personnes résulte du mouvement des électrons. La matière est en effet composée d’atomes, eux-mêmes constitués d’un noyau et d’électrons tournant autour à grande vitesse. On appelle « électricité » l’énergie produite par la séparation des électrons et du noyau atomique.

Pour produire cette séparation, il est nécessaire d’avoir une énergie première. Ce peut être le vent ou le soleil dans le cas des éoliennes ou des panneaux solaires. Ce peut être également l’énergie dégagée par la fission des atomes dans le cas des centrales nucléaires, ou de la vapeur d’eau dans le cas des centrales thermiques.

Cette énergie première sert à actionner une turbine elle-même reliée à un alternateur. Celui-ci attire les électrons vers lui, et génère ainsi un courant électrique.

Comment mesure-t-on l’intensité du courant électrique ?

L’intensité du courant électrique se mesure en ampères (A). Elle correspond au « débit » des électrons, c’est-à-dire au nombre de particules qui traversent un conducteur en une seconde. L’intensité n’est pas le seul critère de mesure du courant électrique. Il faut également prendre en compte :

  • la tension, qui correspond à l’accumulation des charges dans le conducteur et est mesurée en volts (V)
  • la puissance, qui est le produit de l’intensité et de la tension, en kilowatt (kW)
  • l’énergie, qui correspond à la puissance utilisée au cours d’une période donnée, et qu’on mesure en kilowattheure (kWh).

À quelle vitesse le courant électrique se déplace-t-il ?

L’électricité se déplace quasiment à la vitesse de la lumière, c’est-à-dire à environ 200 000 kilomètres par seconde. Toutefois, il ne faut pas confondre la vitesse de propagation de l’électricité et la vitesse des électrons à l’intérieur du conducteur. Ceux-ci peuvent avoir une vitesse variable en fonction du conducteur et du type de courant :

  • courant continu : les électrons se déplacent généralement de plusieurs mètres par heure ;
  • courant alternatif : les électrons se déplacent très lentement, à peine de quelques centièmes de millimètre par seconde !

Quelles sont les principales utilisations du courant électrique ?

Le courant électrique est utilisé chaque jour dans des millions de foyer. Il sert à l’alimentation en énergie de nombreux appareils ménagers, mais aussi à l’éclairage et au chauffage. Il est également de plus en plus envisagé comme une source d’énergie alternative, dans le cas des voitures électriques par exemple.

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